Daniel Sheehan on C. Crane Brinton – Single Most Important Idea

The following is Daniel Sheehan talking about C. Crane Brinton (Harvard – McLean Professor of Ancient and Modern History) last lecture on ‘The Single Most Important Idea in Intellectual (Western) History in December 1967,


2013 Dec 11th

DANIEL SHEEHAN in Walnut Creek – “The People’s Advocate” – The Life and Legal History of America’s Most Fearless Public Interest Lawyer – danielpsheehan.com

Crane Brinton

Born in WinstedConnecticuthis family soon moved to SpringfieldMassachusettswhere he grew upBrinton attended the public schools there before entering Harvard University in 1915His excellent academic performance enabled him to win a Rhodes Scholarship to attend Oxford UniversityReceiving a Doctor of Philosophy (D.Phil.) degree there in 1923Brinton began teaching at Harvard University that same yearbecoming full professor in 1942 and remaining at Harvard until his death.[2] He served as president of the American Historical Associationthe professional association of historiansas well as the Society for French Historical Studies.

For many years he taught a popular course at Harvard known informally to his students as “Breakfast with Brinton.”

Brinton was known for his wittyconvivialand urbane writing and commentary,[3] and was fluent in FrenchDuring WWII he was for a time Chief of Research and Analysis in London in the Office of Strategic Services.[4] He was also Fire Marshal for StPauls Cathedral in Londonwhich withstood the Blitz with minor damagesAfter the warhe was commended by the United States Army for “Conspicuous Contribution to the Liberation of France” and was Chairman of the Society of Fellows at Harvard in the late 1940s.[5] Among other figuresFellows during that period included McGeorge Bundy and Ray Clinewho were quite influential in national security and intelligence.

In 1968Crane Brinton testified at the Fulbright Senate hearings on the Vietnam war as to the nature of the Vietnamese oppositionHe died in September 1968.

Brinton wrote a review of Carroll Quigleys book Tragedy and Hope. Among those his scholarship inspired were Samuel PHuntingtonwho cited Brinton many times in his book Political Order in Changing Societies,[citation needed] and Robert StrubleJr., in his Treatise on Twelve Lights.[6]


His books include:

  • The Jacobins: An Essay in the New History (1930), a detailed account of the political radicals of the French Revolution
  • A Decade of Revolution (1934), a study of the French Revolution
  • The Lives of Talleyrand (1936), a biography of Talleyrand with a uniquely favorable perspective
  • The Anatomy of Revolution (1938revised 1965)
  • Ideas and Men: the Story of Western Thought (19501963), an account of western thought from ancient Greece to the present
  • A History of Western Morals (1959), an account of ethical questions
  • The Shaping of the Modern Mind (1963), an abridged version of his Ideas and Men
  • The Americans and the French (1968), an attempt to explain the often difficult relations between two longtime allies.


  1. ^ Over the HillThe Anatomy of Revolution at FiftyTorbjørn LKnutsen and Jennifer LBaileyJournal of Peace ResearchVol26No4 (Nov., 1989), pp421431
  2. ^ Columbia Encyclopedia entry on Brinton
  3. ^ Reviews of Brintons History of Western Morals
  4. ^ Reference to Brintons work for OSS
  5. ^ Time 3 May 1948 article quoting Brinton as Society president
  6. ^ For examplein his fifth chapterRecourse to the Swordof the online book Treatise on Twelve Lights

External links

Crane Brinton’s ‘Last Lecture’ 

The following was gotten from the papers of Crane Brinton at the Harvard Archives by Beezone.

Note: The talk that Crane Brinton gave does not quite match Dan Sheehan’s account.  In any case, it does put ‘the meaning of life’ front and center in ‘the greatest of all ideas.